יואב כץ נולד ב-28 למרץ 1944 להורים ניצולי שואה וגדל בשכונת בת-גלים בחיפה. כילד הוא אהד את הפועל חיפה והיה מבקר בקביעות במשחקי הכדורגל של הקבוצה. בצעירותו שיחק כדורגל אבל בהמשך העדיף להתמקד בכדורסל והחל את דרכו במכבי בת גלים. בגיל 15.5 כץ עבר למכבי חיפה, שם כבר שיחק בבוגרים. לאחר מכן, בתום שנת הסגר הוא עבר לשורות האדומים וזכה עם הקבוצה באליפות המדינה לנוער. לאחר מכן כץ עלה לבוגרים והיה אחד השחקנים הבולטים של הפועל חיפה בשנות ה-60. ב-1962 הוא זומן לנבחרת ישראל, בשורותיה שיחק עד 1967. שלושה חודשים לאחר מלחמת ששת הימים, שבה כץ נפצע כחייל מילואים ברמת הגולן, הוא עזב לארה"ב כדי ללמוד ראיית חשבון ומנהל עסקים. במהלך לימודיו הוא המשיך לשחק כדורסל בליגת המכללות. לאחר סיום הלימודים כץ החל לעבוד כחשב במפעל פלסטיק ותוך זמן קצר קודם לתפקיד נשיא החברה. לאחר שהמפעל נמכר כץ התעשר והתבסס בוושינגטון כאיש עסקים מצליח בתחום הנדל"ן. בשנת 1988 הוא החל להתעניין ברכישת אחת מקבוצות הכדורסל בחיפה. בהתחלה הוא ניסה לרכוש את הפועל ולאחר מכן ניהל מו"מ מתקדם על רכישת מכבי. לאחר כשנה, פטרון קבוצת הכדורסל של הפועל חיפה, יעקב שלזינגר ברח מהארץ והותיר את הקבוצה בסכנת פירוק. יואב כץ נכנס לתמונה וניהל מגעים מתקדמים לרכישת הקבוצה. בשלב מסויים היה נדמה שהעסקה סגורה כשכץ העביר שטר חוב למועצת פועלי חיפה, אבל לאחר מכן הוא העלה דרישות נוספות שהובילו לפיצוץ המו"מ.

בדצמבר 2001 רובי שפירא ז"ל התאבד והפעם קבוצת הכדורגל של הפועל חיפה הלכה לפירוק. בית המשפט מינה את המפרקים יצחק יונגר, יואל גולדברג ומשה לאון. הם קיבלו את זכויות הניהול במטרה להבריא את הקבוצה ולמכור אותה. כעבור שתי עונות הקבוצה הצליחה לעלות בחזרה לליגת העל ובחודש מאי 2004 יואב כץ החל להתעניין ברכישתה. בשלב הראשון המנכ"ל אבי קאופמן ניסה לגבש קבוצת ניהול עם כמה אנשי עסקים אבל כץ דרש שליטה מלאה והקבוצה לא קמה. מיד לאחר מכן, כץ הגיש הצעה לרכישת 100% ממניות הפועל חיפה תמורת כ-700 אלף דולר. ההצעה נדונה בבית המשפט שהיה אמור לאשר את העסקה מאחר שהקבוצה פעלה תחת צו פירוק. הדיונים שנערכו בית המשפט המחוזי בחיפה בניהול השופט מיכאל לינדרשטראוס היו מייגעים. המפרקים לא ששו להעביר את הקבוצה לידי יואב כץ ומספר פעמים היה נראה שהמו"מ המתיש הגיע למבוי סתום והקבוצה תמשיך לפעול תחת פירוק. בינתיים, עונת 2004/05 כבר החלה כשעתיד הקבוצה עדיין לא ברור. לאחר שראש עירית חיפה, יונה יהב תיווך בין הצדדים, כץ הודיע שהוא מקבל את תנאי בית המשפט אבל יום לאחר מכן חזר בו. בסופו של דבר, הסאגה הסתיימה בחודש אוקטובר 2004, לאחר כ-5 חודשים של מגעים כשהפועל חיפה עברה באופן רשמי לבעלותו של יואב כץ. העברת הבעלות לוותה בחילופי האשמות עם המפרקים, אבל המנכ"ל קאופמן היה אופטימי והאמין שכץ יכניס בהפועל חיפה סטנדרטים חדשים של ניהול. מהר מאוד התברר שכץ הוא "עוף מוזר" בנוף הכדורגל המקומי. הוא הרבה להתראיין בעברית משולבת עם ביטויים באנגלית אבל התקשורת שמה אותו ללעג. לאחר שנפוצו סיפורים על סירובו לממן קניית סנדביצ'ים לשחקנים אחרי משחקים, מתנות לחג ונסיעות בכביש 6, נוצרה לו תדמית של "קמצן". הקבוצה התאמנה בקרית חיים בתנאים ירודים כשמדי פעם נותק זרם המים החמים במקלחות עקב אי תשלום חשבונות בזמן. כץ מצידו דרש מעירית חיפה לסייע כלכלית לקבוצה ואיים בעזיבת העיר.

כעבור זמן קצר אבי קאופמן הודיע שהוא עוזב את תפקידו. גם במישור המקצועי כץ לא זכה להצלחות. לאחר שקיבל את הפועל חיפה במקום הרביעי היא הדרדרה לתחתית. לאחר הפסד ביתי לאשדוד במחזור ה-19, הגיעו אוהדים לאימון הקבוצה, שרפו צמיגים, ודרשו את פיטורי המאמן ניר לוין. כץ נתן גיבוי מלא ללוין ופיטר דוקא את המנהל המקצועי, רוני דורה. הקבוצה המשיכה לשקוע בתחתית ולאחר הפסד ביתי לבני יהודה התפטרו שלושת חברי ההנהלה שכץ מינה. למרות התאוששות במחזורי הסיום, הפועל חיפה ירדה ליגה לאחר עונה אחת בלבד בליגת העל. לאחר הירידה כץ מינה את כוכב העבר רן בן-שמעון למאמן הקבוצה, על-פי המלצתו של קאופמן שסירב לחזור לתפקיד המנכ"ל. כץ מינה במקומו את גיא עמוסי, אבל הוא סיים את תפקידו לאחר תקופה קצרה ובהמשך החליף אותו אבי לנד שגם הוא לא שרד זמן רב. לקראת סיום העונה ולאחר שאפסו הסיכויים לעלות, הודיע מועדון אוהדי הקבוצה על פתיחה במאבק חסר פשרות עד לסילוקו של יואב כץ מהפועל חיפה. למרות שקבוצת הנוער זכתה באליפות היסטורית, ההישג נזקף לזכותו של רובי שפירא שטיפח את מחלקת הנוער.

לקראת עונת 2006/07 כץ מינה את רפי כהן למאמן במקום בן שמעון ואת אריה הלשטוק לתפקיד יו"ר הקבוצה. שניהם לא החזיקו מעמד הרבה זמן. כהן התפטר אחרי שלושה מחזורים בלבד והוחלף על-ידי עוזרו שלומי דורה שזכה עם הנוער באליפות בעונה הקודמת. הלשטוק התפטר אחרי מספר חודשים והוחלף בהמשך על-ידי אפרים גבאי שקודם לתפקיד המנכ"ל. דורה שילב את הצעירים שזכו באליפות הנוער אבל הקהל לא התרשם מהגידול במספר שחקני הבית והמחאה נגד כץ נמשכה. בעונה הזאת ובעונה הבאה הקבוצה נכשלה בניסיונותיה לעלות ליגה כשסיימה פעמיים במקום השלישי. בסיום עונת 2008/09 הפועל חיפה הצליחה לחזור לליגת העל לאחר שהובילה את הטבלה במשך כל העונה. שלומי דורה המשיך עונה נוספת כמאמן בליגת העל אבל לאחר שהקבוצה נקלעה לסכנת ירידה, כץ צירף לצוות המקצועי את ניצן שירזי ז"ל. דורה לא אהב את המהלך אבל שיתף פעולה והקבוצה נשארה בליגה. בעונה שלאחר מכן כץ רצה ששירזי ימשיך כמנהל מקצועי, אבל דורה התפטר ושירזי נשאר כמאמן. עונת 2010/11 היתה העונה הכי מוצלחת באופן יחסי בתקופתו של כץ. הקבוצה היתה קרובה מאוד לכניסה לפלייאוף העליון אבל בסוף נאלצה להסתפק בפלייאוף האמצעי. שירזי המשיך לעונה נוספת אבל הפעם הוא נכשל בבחירת שחקני הרכש ואילו יואב כץ ניסה להחזיר לקבוצה את ערן לוי בניגוד לדעתו של המאמן. הפועל חיפה פתחה את הליגה בצורה נוראית עם 5 הפסדים רצופים (שיא שלילי) ושירזי התפטר לאחר 13 מחזורים לאחר שהקבוצה צברה 7 נקודות בלבד. בשלב זה כץ הפתיע עם מינוי בלתי צפוי של טל בנין שקיבל הזדמנות בפעם הראשונה כמאמן ראשי. בנין, שהיה אחד מגדולי השחקנים של הפועל חיפה בכל הזמנים ומזוהה מאוד המועדון, הצליח במשימה והשאיר את הקבוצה בליגה עם אחוזי הצלחה לא רעים. הוא גם השיג ניצחון ראשון בדרבי בליגה מאז 2001. אבל לאחר שהשארות הובטחה בנין הודיע על עזיבתו בטענה שהוא לא יכול להמשיך לעבוד עם כץ. הסיפור הזה גרם במידה רבה להתגברותה של תנועת המחאה של חלק מאוהדי הפועל חיפה שדרשו את הסתלקותו של יואב כץ מהקבוצה. אוהדים אחרים תמכו בכץ בטענה שהקבוצה מתנהלת בצורה אחראית ושקולה עם יציבות פיננסית ושאין אף אחד אחר שמוכן לקחת את הבעלות. באותה תקופה איש העסקים יוסי מאור הביע עניין ברכישת הקבוצה אבל כץ סרב למכור. לאחר מכן, כץ גם סרב למכור את מחלקת הנוער לאלי שגב (לשעבר מראשי העמותה שניהלה את הפועל חיפה בשנות ה-80). יש לציין ששגב ומאור רכשו בהמשך את מכבי נתניה והביאו אותה לפירוק.

בעונת 2011/13 כץ מינה את ניר קלינגר כמאמן. פעם נוספת, פתיחת העונה שוב היתה גרועה והקבוצה השיגה את הניצחון הראשון רק במחזור התשיעי. הקבוצה נשארה במקום האחרון עד המחזור ה-16, אבל כץ המשיך לתת גיבוי מלא לקלינגר ("ווינר" כהגדרתו) והאמין ביכולתו להשאיר את הקבוצה בליגה. בינתיים המחאה ביציעים נגד יואב כץ הלכה והחריפה. לאחר חיזוק שהגיע בינואר הקבוצה הצליחה להתאושש ושוב נשארה בליגה במחזור האחרון. באותה עונה הקבוצה גם זכתה בגביע הטוטו, התואר היחיד בתקופתו של כץ. לאחר הזכיה כץ הבטיח לכל שחקן טלויזיה מסוג פלזמה במתנה. ההבטחה לא מומשה ופרשת "הפלזמות" הפכה לעוד אנקדוטה בעידן כץ. לאחר סיום העונה, כץ לא מיהר להחתים את קלינגר לעונה נוספת נשאר והוא החליט לא להמתין וחתם במ.ס. אשדוד. במקומו חזר שלומי דורה לעונה חמישית כמאמן. דורה הוביל את הפועל חיפה לפתיחת עונה מצויינת אבל זה שוב נגמר במאבקי תחתית והשארות במחזור האחרון. על רקע הפיצול בין מחנות האוהדים, התארגנה קבוצת אוהדים בראשות מודי בר און ולקחה את האחריות על ניהול מחלקת הנוער. האוהדים גייסו כספים למחלקה והחלו בשיפוץ מתחם האימונים בקרית חיים. אבל הפרוייקט הסתיים עוד לפני סוף העונה לאחר שהאוהדים לא קיבלו את ההקצבות שהובטחו להם על-ידי כץ. פרשה נוספת שקוממה את האוהדים היתה מכירתו של החלוץ הצעיר והמבטיח שחר הירש למכבי חיפה. הירש שגדל בנוער של הפועל נמכר עוד לפני שהספיק ללבוש את המדים האדומים של הקבוצה הבוגרת. באפריל 2014 יואב כץ חגג יום הולדת 70 ועשור לתקופתו כנשיא ובעלים של הפועל חיפה. אוהדי המחאה שנואשו מניסיונותיהם לגרום לכץ לעזוב את המועדון, הקימו עמותה בשם "עיר הפועלים" והחלו להריץ קבוצה חדשה בשם הפועל "רובי שפירא" חיפה כאלטרנטיבה לקבוצה של כץ. בין ראשי העמותה היה אבי קאופמן שמונה ליו"ר הקבוצה.

Image Unavailable

יואב כץ

לאחר עונה אחת גם שלומי דורה סיים את תפקידו וכץ מינה במקומו את ראובן עטר. גם עוזר המאמן אייל טרטצקי פוטר ובמקמו חזר מאיר בן-מרגי. בעונה זו נחנך איצטדיון סמי עופר בחיפה, אבל בגלל העלויות הגבוהות של האבטחה והחשש מהאצטדיון הגדול, יואב כץ הודיע על העברת משחקי הקבוצה לעכו, למרות מחאות האוהדים. בסופו של דבר, הוא הגיע לסיכום עם העיריה על כך שהקבוצה תשחק בסמי עופר. למרות זאת, כץ המשיך להתלונן על חוסר תמיכה מצד העיריה ואיים שהוא שוקל לעזוב את הפועל חיפה במטרה לרכוש את הפועל תל-אביב. זה לא קרה אבל הפיצול בין האוהדים והיכולת הירודה של הקבוצה גרמו למיעוט צופים במשחקי הבית ויציעי סמי עופר נותרו כמעט ריקים. בינתיים הקבוצה המשיכה להאבק בתחתית והתקרבה לקו האדום. בשלב זה כץ החליט להפרד גם מעטר וזו היתה למעשה הפעם הראשונה בה הוא מפטר מאמן. במקומו של עטר חזר בנין שקיבל הזדמנות נוספת ושוב הצליח להשאיר את הקבוצה בליגה במחזור האחרון. אבל חזרתו של בנין עוררה את היחסים המתוחים עם המנכ"ל אפרים גבאי. יואב כץ הודיע על המשך עבודתו של טל בנין מיד בסיום העונה הקודמת, למרות אולטימטום שהציב גבאי שהודיע שאם בנין ממשיך הוא עוזב. כץ לא לקח את האולטימטום ברצינות אבל הנתק בין בנין לגבאי נמשך והסכסוך פגע בהכנות לעונה החדשה. לאחר שמונה מחזורים הקבוצה מצאה את עצמה מתחת לקו אדום ללא נקודות בסמי עופר. בעקבות כך, מעמדו של בנין התערער ויואב כץ כבר החל בשיחות עם ניר קלינגר על תפקיד המנהל המקצועי. בנין נשאר עד למחזור ה-13 בו הפועל הפסידה בדרבי. בסיום המשחק ארעה תקרית בין גבאי לבנין שהעלתה שוב את המתחים ביניהם על פני השטח והם היו קרובים לחילופי מהלומות. בעקבות כך כץ החליט בצעד חסר תקדים להשעות את שניהם. במקום בנין שפוטר כעבור זמן קצר, קודם בן-מרגי לתפקיד המאמן וכץ הודיע שהוא ישאר בתפקיד זה עד סיום העונה. בן-מרגי השיג בהתחלה תוצאות לא רעות אבל הקבוצה שוב ירדה מתחת לקו האדום. בשלב זה כץ מינה את אלי כהן, המאמן השלישי באותה עונה. כהן לא השיג תוצאות יותר טובות אבל הקבוצה שוב נשארה בליגה במחזור האחרון, בפעם החמישית ברציפות. למרות שכץ הציב בפתיחת כל עונה את הפלייאוף העליון כיעד הוא התאכזב בכל פעם מחדש כשהקבוצה שקעה בתחתית ובקושי נשארה בליגה.

הקיץ שלפני עונת 2016/17 לא עבר בשקט. יואב כץ הודיע על המשך עבודתו של אלי כהן אבל הרבה להתערב בהחלטות המקצועיות של קביעת סגל השחקנים. כץ מינה בהפתעה את יו"ר מכבי נתניה לשעבר, דורון אוסידון לנציגו בהנהלה. צעד זה הגביר את המתיחות מול המנכ"ל אפרים גבאי שנדחק הצידה וסיים למעשה את תפקידו. גם בנושא האיצטדיון הביתי היו שוב דיבורים על מעבר לעכו, אבל הוחלט בסוף להשאר עונה נוספת בסמי עופר. למרות פתיחת עונה סבירה המתיחות בצוות הניהולי נמשכה כשאוסידון התעמת עם אלי כהן ועם הסמנכ"ל רון פלדהיים. כץ נתן גיבוי לאוסידון ומינה אותו לסגן נשיא. העימותים נמשכו שאושרי רואש תקף מילולית את אלי כהן לאחר משחק שבו לא שותף. כהן רצה לשחרר את רואש מהקבוצה אבל כץ התנגד ולאחר הפסד נוסף פיטר את המאמן. בפתיחת הסיבוב השני כץ מינה צוות מקצועי חדש שכלל את ניר קלינגר כמנהל מקצועי ודני גולן כמאמן. גם בצוות הניהולי נמשכו הזעזועים כשכץ פיטר את הסמנכ"ל פלדהיים והחזיר במקומו את אורן שטרלינג למועדון. לאחר פתיחה מוצלחת של הסיבוב השני, כץ חיזק את הקבוצה בחלון ההעברות במטרה מוצהרת להגיע לפלייאוף העליון ולהתקדם בגביע. אבל לאחר ששתי המטרות לא הושגו והקבוצה ספגה חמישה הפסדים רצופים, כץ דרש שקלינגר ירד לקווים. בעקבות כך גולן התפטר וקלינגר שנשאר כמאמן הוציא את הקבוצה מהמשבר ובפעם הראשונה מאז 2011 הפועל חיפה הגיעה למחזור האחרון כשהיא לא בסכנת ירידה. קבוצת הנוער, לעומת זאת, ירדה לראשונה בתולדותיה.

לפני עונת 2017/18, קלינגר רצה לחזור לתפקיד המנהל המקצועי, אבל כץ התעקש על כך שהוא ימשיך לאמן את הקבוצה. אורן שטרלינג מונה למנכ"ל במקומו של אפרים גבאי שפוטר באופן סופי.