מקום בליגה: 7, ליגה לאומית (1)
גביע: גמר גביע הטוטו
מאמן: איוון קטליניץ'
שחקנים: שוער: רפי כהן
הגנה: אלון חלפון, עופר טלקר, ישראל כהן, ניר סוחר, גיורגי קובאץ', דארקו ווקיץ', ניר שטרית, אילן צרפתי
קישור: טל בנין, רן בן-שמעון, זלייקו זופטיץ', אסיף בן-ישי, אלון קפלן, אורן פלאש, אבי פס, ראובן עטר
התקפה: משה אייזנברג, הישאם זועבי, עמיר תורג'מן
כובשים:
  1. זועבי 5
  2. טלקר 5
  3. בנין 4

לאחר עזיבתו הבלתי צפויה של גרנט למכבי ת"א, החליט רובי שפירא ללכת על אופצית המאמן הזר והחתים את איוון קטליניץ', שהיה עוזר מאמן נבחרת קרואטיה ביורו 96 ושוער עבר בסאותהמפטון. קטליניץ' הביא איתו שלישיית זרים קרואטים: זלייקו זופטיץ', דארקו ווקיץ' וגיורגי קובאץ'. בגזרת הישראלים הצטרפו השוער רפי כהן, המגן ישראל כהן והחלוצים משה איזנברג והישאם זועבי שחזר לקבוצה. לפני פתיחת העונה הפועל חיפה השתתפה לראשונה במשחקי האינטרטוטו. במחזור הפתיחה בליגה הקבוצה ניצחה את האלופה ומחזיקת הגביע, מכבי ת"א עם גרנט על הקוים, 1:3 משערים של ישראל כהן, עטר וז'ופטיץ'. אבל בששת המחזורים הבאים, הפועל חיפה ספגה 5 הפסדים, כולל הפסד מביך 3:2 לטייבה והפסד 2:1 בדרבי. לאחר המחזור השביעי הקבוצה דורגה במקום ה-14 עם 4 נקודות בלבד. קטליניץ' הנוקשה לא ממש הסתדר עם הכוכבים הגדולים של הקבוצה אבל בניגוד לתקופת קשטן, רובי שפירא עמד הפעם לצד המאמן. כדי לחזק את הצוות המקצועי, חזר למערכת רוני דורה כעוזר מאמן. קטליניץ' שלא אהב את חוסר המשמעת של ראובן עטר, הוציא אותו מההרכב ובאמצע העונה הוא הושאל ביחד עם עמיר תורג'מן למכבי חיפה. הזעזוע נתן את אותותיו ובמחזורים הבאים הפועל חיפה ניצחה 5 משחקים רצופים ועלתה למקום השביעי במחזור ה-12. אבל חוסר היציבות נמשך ולאחר מכן הקבוצה ספגה שלושה הפסדים רצופים. בסיום הסיבוב הראשון הפועל חיפה נותרה במקום ה-7 עם 7 נצחונות, 7 הפסדים ותיקו בודד. קטליניץ' הסתכסך גם עם הכוכב הגדול, טל בנין והשעה אותו מהקבוצה עד תום העונה. גם בסיבוב השני הקבוצה לא התעלתה וסיימה את העונה הבינונית במקום השביעי.

לעומת זאת, בגביע הטוטו הקבוצה הצליחה יותר. בשלב הבתים הפועל חיפה הביסה את כפר-סבא 0:6, כשעופר טלקר כובש את כל ששת השערים! בחצי הגמר הפועל ניצחה את מכבי בדרבי 1:2. בגמר הקבוצה הפסידה 3:0 לבני יהודה.

Image Unavailable

הפועל חיפה 1996